No se puede precisar en el tiempo el nacimiento de Portugalete como pueblo pero si que podemos fijar su nacimiento como villa. Fue en el siglo XIV, cuando Maria López de Haro, viuda del infante don Juan, funda el villazgo otorgándole el fuero de Logroño.

En lo que a su puerto se refiere, alcanzo su punto álgido durante la Edad Media ya que se convirtió en el punto de salida de la lana castellana hacia Flandes pero paulatinamente, su importancia se fue aminorando en detrimento del puerto de Bilbao.

A partir de entonces los habitantes de la villa se dedicaron a subsistir de los ingresos que les proporcionaban las embarcaciones por el  derecho de practicaje, a las que ayudaban a atravesar la temida, por los marineros,"Barra de Portugalete". Esta situación no se produjo mas allá del 12 de septiembre de 1887, cuando el ingeniero, Evaristo de Churruca dio por terminado el "Muelle de Hierro", una infraestructura que permitía la libre circulación de las embarcaciones a través de la ría sin peligro alguno.

Fue a finales del siglo XIX cuando Portugalete volvió a vivir una época dorada. Atraídos por sus paisajes y por su playa hoy desaparecida, los grandes magnates de la siderurgia, banqueros e indianos enriquecidos, comenzaron a afincarse en la villa, construyendo bellos palacios de los que apenas queda  vestigios .

En la actualidad Portugalete ha quedado delimitado en una área de 3,2 kilómetros cuadrados y con una población cercana a los 60000 habitantes, lo que le convierte en una de las villas con mayor densidad del mundo 

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