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E L  P  E
Enlaces latinoamericanos para economistas

THOMAS ROBERT MALTHUS

1766 - 1834
Economista británico, discípulo de Adam Smith.
Expuso sus teorías en la obra "Primer Ensayo sobre la población" (1798).
Otras obras: "Naturaleza y Progreso de las Rentas" (1815),
"La Ley del Pobre" (1817), "Principios de Economía Política" (1820) y "Definiciones de Economía Política" (1827).
En 1806, se le nombró profesor de Economía Política en el Haileybury College, luego fue socio del Club de Economía Política y finalmente, miembro de la Real Sociedad.



EL PENSAMIENTO DE MALTHUS

Cuando hoy en día se recuerda a Malthus se piensa inmediatamente en el denominado problema de la población o, sí se prefiere, en una caricatura del mismo.

Se señala que de acuerdo a Malthus la población suele aumentar en una proporción geométrica y la producción de alimentos sólo puede aumentar en una proporción aritmética. Concluyéndose inmediatamente, que la población suele exceder las posibilidades reales de alimentación que ofrece la tierra por lo que la miseria tiene a estar siempre presente. En particular, en los países atrasados, puesto que en ellos las capacidades de producción son mucho más limitadas respecto al crecimiento de la población.

Inclusive llega a señalarse que el crecimiento exagerado de la población es una causa, sino la causa del atraso, y que las cosas serian realmente distintas si la población no aumentara tan rápidamente.

En este cuadro las diversas medidas de control de natalidad se convierten en un factor clave en la lucha por el desarrollo, aun cuando no se llega a asegurar que controlado el crecimiento de la población el progreso será realmente posible.

Sin embargo, pocas cosas más alejadas de los planteamientos de Malthus que la caricatura que se ha hecho de ellos.

Más aún, los trabajos de Malthus no se limitan al campo de la población; ni siquiera si incluimos sus apreciaciones complementarias sobre los factores que limitan la expansión de la producción agrícola. Nos referimos especialmente a la idea de la gran propiedad terrateniente - por ejemplo la que existía en América Española a fines del siglo XVII - no es el mejor estímulo al aumento de la producción agrícola.

Malthus es, y tal vez sobre todo, el contradictor de David Ricardo.

Aquel que plantea un camino diferente para el desarrollo del pensamiento económico. Aquel que anticipa la idea de la demanda efectiva desarrollada un siglo más tarde por Keynes. Aquel que demuele la ley de Say (toda oferta crea su demanda), acogida por Ricardo con gran entusiasmo. Aquel que recusa la teoría cuantitativa del dinero, que hasta hoy y a pesar de la revolución keynesiana, sigue dominando el "pensamiento económico".

Todo esto y mucho más es Malthus, el primer economista de Cambridge, como lo llamó John Maynard Keynes.

Pero repasemos seriamente la vida y la obra de Malthus, cuyo pensamiento hubiera abierto un camino prometedor para el desarrollo del razonamiento económico.

NOTAS BIOGRAFICAS

Malthus nació el 13 de febrero de 1766 en una finca The Rookery que su padre comprara en 1759.

"Cuando el niño tenía 3 semanas, el 9 de marzo de 1766, llamaron a la puerta de The Rookery dos hadas madrinas, Juan Jacobo Rousseau y David Hume, y puede suponerse que su beso adornó al niño con diversos dotes intelectuales" (J.M. Keynes, Robert Malthus, p.XI; biografía incluída en "Principios de Economía Política" de R. Malthus; Fondo de Cultura Económica, México, 1977).

A los 16 años, en 1782, el joven Malthus fue recomendado a Gilbert Wakefield, clérigo herético que fuera encarcelado en 1799 por haber expresado el deseo que los revolucionarios franceses invadieran Inglaterra.

A los 18 años, probablemente por influencia de Wakefield ingresa al Jesús College en Cambridge. Cuatro años más tarde, en 1788 se ordena clérigo, sin dejar sus estudios, graduándose de Bachiller en Artes en 1791.

En junio de 1793, Malthus recibió una beca que le permitió permanecer en Cambridge hasta 1804, en que renuncia para casarse. Desde 1796, se las arreglaba para atender el curato de Albury, cerca de la nueva casa paterna, y Cambridge.

En 1805 fue nombrado profesor de "Historia Moderna y Economía Política" del East India College, que se acababa de fundar. Según Keynes inicia de esta manera la "existencia plácida del erudito y del maestro" que duraría hasta 1834, año de su fallecimiento.

Es de notar que en 1811 se inicia su amistad con David Ricardo, que daría lugar a una abundante correspondencia, quizá la más importante entre dos economistas de renombre.

EL ENSAYO SOBRE LOS PRINCIPIOS DE POBLACION

En 1796 escribió una crítica al Ministro Pitt ("The crisis. A view of the recent interesting state of Britain by a friend to the constitution") que no encontró editor.

En 1789, a los 30 años publica la primera edición de la obra a la cual se ha asociado más su nombre: "An Essay on the Principle of Population as it affects the future improvement of society: with remarks on the speculations of Mr. Godwin, M. Condorcet, and other writers":

Sobre este trabajo, Keynes ha dicho que se inscribe en la mejor tradición inglesa de las ciencias humanas, destacando lo que llama "su cordura prosaica".

Al respecto cabe notar sus críticas a las "leyes de pobres" por considerar que sólo conseguían crear "más pobres", pero en ningún caso más riquezas. Para hacerlo sugería la aplicación de medidas que permitan incrementar directamente la producción agrícola, como por ejemplo los estímulos a la roturación de nuevas tierras.

De alguna manera algo que se aproxima a los planteamientos de quienes prefieren los subsidios a la producción antes que al consumo. Aunque Malthus no era propiamente partidario de los subsidios; más bien, simpatizaba con otras formas de estimular la demanda.

LA IDEA DE LA DEMANDA EFECTIVA

Dos años más tarde, en 1800 al escribir "An investigation of the cause of present high price of provisions" tuvo la oportunidad de desarrollar la tesis que se plantean en el Ensayo. Aunque es evidente que al avanzar la idea de la demanda efectiva dio un nuevo e importante paso en el desarrollo del pensamiento económico.

En una versión original del folleto, que aparentemente no se publicó, Keynes refiere la explicación de Malthus al hecho que los precios de las subsistencias aumentaron "más de lo que podía atribuirse a cierta escasez en la cosecha" (op.cit.p.XXV).

"No invocó como Ricardo - prosigue Keynes - unos cuantos años más tarde, la cantidad de dinero. Encontró la causa en el aumento de los ingresos de la clase trabajadora como consecuencia del aumento de los subsidios parroquiales en relación con el costo de vida" (Ibidem p.XXV - XXVI).

"Me inclino decididamente a sospechar - dice Malthus - que el intento hecho en la mayor parte del reino de aumentar los subsidios parroquiales en proporción al precio del grano junto con el hecho que las riquezas del país han permitido acrecentarlos en la medida que lo han hecho hablando en términos relativos, la única causa de que haya subido el precio; de las subsistencias en este país mucho más de los que hubiera estado justificado por el grado de escasez... " (Ibidem p.XXVI).

Aquí, vale la pena detenerse a hacer una observación crucial. Los precios suben por exceso de demanda antes que por exceso de dinero. La cantidad de dinero, no es la variable independiente que determina el nivel de precios. Las variaciones en la cantidad de dinero están más bien en función de las variaciones en los precios. Los altos precios de las subsistencias estimulan el aumento de la cantidad del papel circulante, en el lenguaje de la época.

En este sentido, una disminución de la cantidad de papel circulante no resuelve nada. Más bien puede trabar la circulación y la producción de mercancías, lo que a su turno repercute sobre los precios. De lo que se trata en este caso, es de disminuir la demanda efectiva - léase eliminar los subsidios a los pobres - a fin de aminorar la presión sobre los precios.

PRINCIPIOS DE ECONOMIA POLITICA

Después de este poco conocido folleto, Malthus produjo una serie de textos de relativa significación.

En 1807, publicó "A letter to Samuel Wilbread Esq., M.P. on his proposed bill for the amendment of the poor laws". Aquí lleva hasta las últimas consecuencias su tesis sobre los efectos reales de las leyes de pobres aplicadas al caso de la vivienda.

Más tarde publica una serie de folletos sobre las leyes de granos, y un ensayo sobre la renta. En 1820 publica su segunda gran obra "Principles of Political Economy considered with a view to their practical applications".

En este trabajo, Malthus parte de una preocupación totalmente distinta, aún cuando de naturaleza semejante a la anterior. Esta vez le preocupa la reducción de la demanda antes que la expansión excesiva de la misma. Y es que en el centro de su reflexión está el problema de la reconversión de la economía inglesa en la inmediata postguerra. Una economía que se había expandido de manera extraordinaria durante la guerra pero que después de la contienda tenía dificultades para colocar su producción.

Fue así, que el exceso relativo de oferta (no toda oferta que crea su demanda) determinó la caída de los precios, de las utilidades y por ende, del estímulo básico a la inversión. Había consiguientemente, en virtud de la caída de la demanda, un exceso de mercancías, capitales y puestos de trabajo que buscaba corregirse con el colapso de los precios.

Y esta interpretación de Malthus, es tanto significativa si consideramos que muchos estimaban que el problema era la falta antes que el exceso de ahorro y capital. Porque era muy difícil entender cómo podía al mismo tiempo haber abundancia por el desempleo generalizado de una parte de los que participaron en la producción para la economía de guerra y de los que estuvieron en la guerra misma.

Pero, Malthus fue más lejos y buscó explicar el conjunto de factores que detienen o limitan el crecimiento de la riqueza. En particular aquellos que tenían que ver con la configuración de la demanda, pero también con la necesidad de ajustar continuamente la oferta y la demanda. La idea era que la demanda efectiva fuera definida en términos tales que permitiera maximizar la producción.

Y no es que con ello estuviera en contradicción con sus planteamientos sobre la restricción de la demanda. Era simplemente que el problema había cambiado y que después de las guerras napoleónicas la preocupación se centraba en la demanda.

De allí que Malthus hable en particular de la distribución de la propiedad y de la redistribución del ingreso: también de la utilización del trabajo improductivo, pero de manera general de la necesidad de mercados; de la crucial importancia del comercio interno y externo, en particular este último.

Por ello Keynes se permite hacer una apreciación retrospectiva tan categórica sobre el resultado real de la polémica de Malthus y Ricardo.

"Cuanta mayor cordura y riqueza habría hoy en el mundo - dice Keynes - si el tronco de la economía política del siglo XIX hubiera sido Malthus, en lugar de Ricardo" (Ibidem p.XXXVII).

Revista Proceso Económico.



Enlaces referentes a Thomas Robert Malthus:

Biografía de Thomas Robert Malthus. - Del Everyman´s Dictionary of Economics, Arthur Seldon y F.G. Pennance.
Malthus - Primer Ensayo sobre la población - Sobre la capacidad de crecimiento de la población y de los alimentos.
Malthus - Principios de Economía Política - Comentario acerca de esta obra.
Los negros presagios sobre el crecimiento de la población - Comentario de Rafael Pampillón acerca de la teoría malthusiana. Periódico El Mundo (España)
Robert Malthus - En la página Anel Alcaíde Inchusti.
Thomas Robert Malthus - La página 200 grandes economistas presenta la biografía de Malthus y coloca en la red los tres primeros capítulos de su obra Primer ensayo sobre el principio de la población..
Thomas Robert Malthus - Biografía en la página española "Naturaleza Educativa"
La Economía política y el Cristianismo - Ensayo del cardenal español Zeferino González Diaz de Tuñon (1831-1894), filósofo cristiano que analiza la tesis de Malthus con la doctrina católica
La historia de la vida de Malthus - Tomado del libro "La ciencia para todos" del mexicano José Sarukhán. Capítulo IV "Sobre el labio leporino" que narra la vida de Thomas Robert Malthus y el impacto de su obra. Muy bueno
¿Qué hay de cierto de la teoría de Malthus? - Interpretaciones sobre el desarrollo desde una perspectiva demográfica. Realizado por Javier Castillo Pagés en 1999.
Una teoría pesimista - Marcelo A. Rebón analiza la teoría y propuesta de Malthus. Publicado en la revista digital "La Tecla".
Robert Malthus: Un economista político convertido en demógrafo por aclamación popular - Comunicación preparada por Fernando Collantes Gutiérrez para el Taller sobre las investigaciones en historia del pensamiento económico - VII Congreso de la Asociación de Historia Económica (Zaragoza, 19-21 de septiembre de 2001). Formato PDF.
Thomas Robert Malthus - (En inglés) Presenta las obras del economista y series de enlaces en inglés acerca de Thomas Robert Malthus. Desarrollado por el Departamento de Economía de la New School University, en Nueva York, EEUU.
Sociedad Internacional de Malthus - (En inglés).
Primer Ensayo sobre la población - (En inglés) Obra completa.

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